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エウロパだけじゃない? 生命存在の可能性がある衛星エンケラドスとは?

投稿日:2016年10月17日 更新日:

この前当ブログでは木星の衛星エウロパについてお話ししました。

NASAが衛星エウロパの新情報を公開! 生命存在の可能性は?

 
この衛星エウロパは、太陽系内にある星の中で最も生命が存在する可能性が高い衛星ということで話題になり、NASAがつい先日探査の最新情報を公開しました。

 
しかし実はこの衛星エウロパ以外にも生命が存在するかもしれないと言われている衛星があります。

それが今回紹介する土星の衛星エンケラドスエンケラドゥスとも)です。

エンケラドスとはどういった衛星なのか、なぜ生命が存在すると言われているのか、簡単に解説します。

 


 

1.エンケラドゥスはどんな星?

エンケラドスとは土星の第2衛星で、土星から24万kmの位置を33時間ほどで公転しています。

この衛星は1789年に天文学者のウィリアム・ハーシェルによって発見され、エンケラドスという名前はギリシア神話に出てくるギガース族の1人エンケラドスに由来しています。

 
衛星自体は直径500kmという小さめのサイズですが、土星の衛星の中では6番目に大きいです。また反射率が非常に高く太陽系の中で最も白い星とされています。

表面を覆っているのは氷ですが、実はこの氷の下には広大な海が広がっていることが、NASAの無人探査機カッシーニによってわかったのです。

また微量ながら大気が存在することもわかっています。大気の主成分は水蒸気とされていて、エンケラドス表面にある火山から間欠泉として地下から大量の海水が噴出しているのです。

エンケラドゥスの間欠泉

 
エンケラドスは土星の衛星なので、太陽からの距離はかけ離れていて物凄く寒いはずなのですが、それでも地下に液体の水があるのは、土星との間に生じる潮汐力により熱のエネルギーが発生しているためだと考えられます。

 

2.地下の海には生命が存在する?

先ほど説明した通り、エンケラドスの地下には水があり、また土星との間で生じる潮汐力の熱エネルギーがあります。

実はこれだけなく、カッシーニの2008年に行った観測では摂氏マイナス93度というホットスポットがあり有機物が存在することが確認されました。

翌年の観測ではエンケラドスの水蒸気から塩化ナトリウムや炭酸塩を検出しています。生命が存在するか、存在する環境に適した衛星であると指摘されているのです。

エンケラドゥスの海

 
熱源もあることからエンケラドスの海水のさらに地下深くは、地球の深海と環境が似ているといわれています。

地球の深海はエネルギーの源とされる熱水の噴出口があるとされ、太陽光が届かない場所でも独自の生態系が生み出されているのが特徴です。

エンケラドスには太陽光が届かないため、もしもこういった環境が何億年も続いているのなら、最低でも地球に原始生命が誕生した頃のような生命のスープがあるのでは、と日本科学未来館の関根准教授は語っています。

 
以上の説明からエンケラドスは木星の衛星エウロパと非常に環境が似ていることが伺えます。

いずれも表面の氷の層の地下に海が広がることから推測されることですが、今後もこの2つの衛星の探査からは目が離せないですね!

 

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