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オートファジーについて意味や仕組みなどわかりやすく解説!

投稿日:2016年10月6日 更新日:

日本人科学者が3年連続でノーベル賞を受賞しました。

今回受賞したのは生理・医学部門で東京工業大学の大隅教授が日本人で単独受賞することになりました。単独での受賞は日本人初受賞者の湯川秀樹さん、1987年の生理・医学で受賞した利根川進さん以来3人目の快挙となります。

 
受賞した理由は細胞が持つタンパク質の分解の仕組みの一つオートファジーに関しての研究での功績が認められたものです。

オートファジーとはジャンプの人気漫画『トリコ』にも登場する一種のパワーアップという名目で使われる技でもあります。

といっても何のことかよくわからないという人もけっこういると思いますので、オートファジーのことについてわかりやすく解説していきたいと思います。

 


 

1.オートファジーとは?

オートファジーの意味と仕組み

改めてオートファジーに関して説明しますと、細胞が持つタンパク質を分解する仕組みの一つ自食とも呼ばれています。

これは真核生物にのみ見られる特有な機構で、人体に数十兆個あると言われる細胞一つ一つで、古くなったタンパク質や異物などのゴミを集めて分解し、分解してできたアミノ酸を新たなタンパク質合成に使うリサイクルシステムが働いています。

このリサイクルシステムのうち分解に関わる重要な機能がオートファジーです。

オートとは自分、ファジーは食べるという意味で、その名の通り、自分自身を食べる(分解する)という意味です。

細胞の中にあるミトコンドリアや小胞体などの細胞小器官は常に入れ替わっているが、オートファジーが、この細胞内の入れ替わりを助ける役割を果たして、生体の恒常性維持に貢献しているのです。

 
この他にも、がんの抑制やハンチントン病などの疾患の発生にも関与していることが知られています。

 
またオートファジーはそのメカニズムの違いから、

  • マクロオートファジー
  • ミクロオートファジー
  • シャペロン介在性オートファジー

という3つに分類されますが、普通にオートファジーといえばマクロオートファジーのことを意味します。

 



 

2.基礎研究の土台が弱まっている?

めでたくノーベル賞を受賞した大隅教授ではありますが、その原点は生命の謎に対する純粋な好奇心にあります。

大隅さんの中には40年も前から「生物の細胞の中で何が起きているのか突き止めたい」という強い熱意があり、長年の研究の継続もありそれが今回の受賞につながったといえます。

しかし現在では、政府は財政難を理由に研究費を短期間で成果が出る見込みの高い分野に重点的に振り分けるようになり、研究の運営費も徐々に削減されているというのが現状のようです。

一番打撃を受けているのが基礎研究分野であり、その基礎研究を支える土台がもろくなっていると大隅教授をはじめ多くの研究者が指摘しています。

基礎研究はすぐには役に立たないかもしれませんが、将来の革新的な技術開発などにつながる重要な分野と言えるので、研究費の財源をある程度バランスよく配分しないと本当の意味で日本の研究は強くならないのではないかと懸念されています。

 

出身地福岡市の反応

今回受賞した大隅教授は東京工業大学の栄誉教授という肩書で活動していますが、生まれは福岡県福岡市です。

出身高校は福岡県立高校で、母校は初のノーベル賞受賞者が出たことで大盛り上がりを見せています。それもそのはずで福岡市の出身者としては初のノーベル賞受賞ということになるわけですから、それは大変うれしいことだと思います。

 
福岡市の高島市長は、今回のノーベル賞受賞を機に大隅氏に福岡市名誉市民を授与することを発表しました。

福岡市の名誉市民には過去には、女子柔道で金メダルを獲得した谷亮子や、ソフトバンクの王貞治球団会長なども受賞し大隅教授は8人目の受賞となります。

 
実は福岡県は筆者の故郷でもありますので、同じ福岡県出身者として今回のノーベル賞受賞は本当に嬉しい限りです。

 
またノーベル賞といえば、やはり作家の村上春樹さんの受賞が気になりますね。

毎年文学賞受賞の最有力候補に挙げられる村上さんですが、果たして今年はどうなのでしょうか、楽しみです。

 

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